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La neurofisiología pierde a Andrew F. Huxley (Javier Mazana)

La neurofisiología pierde a Andrew F. Huxley

El apellido Huxley es bien conocido en el Reino Unido y también entre los historiadores de la Ciencia y los neurobiólogos. Andrew Huxley fue hermanastro del escritor Aldous Huxley (1894-1963), del biólogo Julian Huxley (1887-1975), y nieto del biólogo Thomas Henry Huxley (1825-1895), “el bulldog de Darwin.”

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La neurofisiología pierde a Andrew F. Huxley

El biofísico y neurofisiólogo británico Andrew F. Huxley nació en Londres en 1917. Recibió el premio Nobel de Medicina en 1963 (justo al año siguiente de la concesión del Nobel a Watson, Crick y Wilkins por sus estudios del DNA) que compartió con Alan Lloyd Hodgkin (1914-1998) por sus descubrimientos del flujo de iones a través de la membrana axonal, y con John Carew Eccles (1903-1997), por su investigación sobre la sinapsis.

El sistema modelo que emplearon Huxley y Hodgkin fue el axón del calamar gigante (Loligo pealei), para comprobar la teoría de la membrana celular de Julius Bernstein (1839-1917), según la cual la membrana en reposo es permeable al ion K+. Un autor olvidado llamado Ernest Overton había demostrado que la excitabilidad axonal se perdía si se empleaban soluciones electrolíticas sin sodio.

El axón gigante de calamar fue descubierto en 1909 por L.W. Williams pero no es hasta 1936 cuando se utiliza en la cuantificación de los impulsos nerviosos, merced al gran zoólogo y autoridad mundial en neurofisiología de cefalópodos, John Z. Young (1907-1997). Otro investigador llamado George Wald (1906-1997), Premio Nobel de Medicina y Fisiología en 1967 por sus estudios sobre la púrpura visual o rodopsina, utilizó el calamar de Young para sus investigaciones sobre la bioquímica de la visión.

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calamar gigante

La colaboración entre Huxley y Hodgkin comenzó en 1939. Los experimentos decisivos para conocer el flujo transmembranario de iones (potencial de acción) mediante una técnica revolucionaria, la fijación del voltaje (voltaje clamp), permitieron calcular los valores de voltaje y conductancia. Tuvieron lugar en Plymouth en los años 1948 y 1949. Ello fue posible por la aplicación de formulas matemáticas. Mientras tanto, la bomba Na+-K+ ATPasa de membrana fue descubierta en 1950 por un científico danés, Jens Christian Skou, que fue galardonado con el Premio Nobel en 1997. Recordar también a Ian Glynn de Cambridge que dedicó toda su vida a la caracterización de este sistema enzimático de trasporte de membrana.

Posteriormente Andrew Huxley se trasladó a Cambridge donde fue Director de estudios en el Trinity College desde 1952 hasta 1960, y después al University College en Londres donde fue Jodrell profesor de fisiología desde 1960 hasta 1969.

Huxley demostró con el miscroscopio electrónico el acortamiento de los sarcómeros por el entrecruzamiento de los filamentos de miosina y de actina de la fibra muscular que habían sido descubiertos por Hugh Huxley. Las investigaciones de A. F. Huxley sentaron las bases para un mejor conocimiento de la contracción muscular.

Falleció en 2012 contando 94 años y un gran número de honores y distinciones profesionales y académicos (FRS, OM, Copley Medal, Sir, NAS,…).

Dr. Javier Mazana

Académico

Bibliografía:

Puede verse la historia de la neurofisiología del calamar gigante en mi artículo, “Sir Bernard Katz, in memoriam”. FRENIA. Revista de Historia de la Psiquiatría 2003, 3 (2): 161-165

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