Apuntes de ciencia, Miguel Carreras

Estaba el señor Don Gato…

Estaba el señor Don Gato…

Por eso  dice la gente

Siete vidas tiene un gato

Marramiau, miau, miau, miau

Siete vidas tiene un gato.

(Canción de origen sefardí)

 

El gato salvaje – bautizado felis silvestris catus por Carl von Linneo– fue conocido por los humanos  hace unos nueve mil  años y el proceso de domesticación tendría lugar unos cinco mil años después en Egipto. Escribió  el padre de la historiografía, Herodoto de Halicarnaso: “Cuando en una casa egipcia se declara un incendio, sus habitantes se preocupan más de los gatos que del fuego (…). Si un gato muere de muerte natural, los moradores se rasuran las cejas, colocan el gato embalsamado en un compartimento secreto y lo transportan a la ciudad de Bubaitis”.

El gato es uno de los signos de los horóscopos  chino y vietnamita. Su relación con el hombre no siempre ha sido placentera, pues en la Edad Media e incluso en tiempos no tan lejanos estuvo relativamente mal considerado por ser  asociado a la brujería en amplios sectores de la población. La presencia de gatos negros trae para unos malos augurios, aunque, como sobre supersticiones hay colores, para otros es señal de buena suerte.

Junto al perro, el gato doméstico-subespecie de la familia felidae- es el animal de compañía preferido y ha sido protagonista destacado en todas las manifestaciones de la cultura en cualquier época. Los gatos duermen más que la mayoría de mamíferos, entre diez y dieciséis horas al día. La vida de un gato tiene una duración de doce  a dieciocho años, en función de las atenciones y cuidados que reciba.

Tiene varias denominaciones afectivas, como minino, misino, micho, mizo  y protagoniza muchos refranes populares que introducimos en nuestras conversaciones habituales:

Gato escaldado del agua fría huye. De noche todos los gatos son pardos. Gato con guantes no caza ratones. Con los curas y los gatos, pocos tratos. Cara de beato y uñas de gato. Febrero, gatos en celo.  La curiosidad mata al gato. Buscar cinco (o tres) pies al gato. Poner el cascabel al gato. Aquí hay gato encerrado. Si vols tindre content al gat, ráscal`i el cap. Dar gato por liebre. Cierra la puerta que se escapa el gato. Como el perro y el gato. Llevarse el gato al agua,… Dejarse los pelos en la gatera. Como gato panza arriba. ….Gatuperio. ¡Gata! ¡Miau!…

Paso a comentar en breves ráfagas el impacto de nuestros amigos los gatos- elegantes y egoístas- en distintos ámbitos culturales.

 

Gatos, artes y humanidades

 

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Gatomaquia

En la literatura, en el siglo XVII, Lope de Vega, en el largo poema épico burlesco La Gatomaquia, narra los devaneos de la coqueta Zapaquilda con sus pretendientes Marramaquiz y Micifuz:

 

Asomábase ya la Primavera

por un balcón de rosas y alelíes,

y Flora, con dorados borceguíes,

alegraba risueña la ribera;

tiestos de Talavera

prevenía el verano,

cuando Marramaquiz, gato romano,

aviso tuvo cierto de Maulero,

un gato de la Mancha, su escudero,

que al sol salía Zapaquilda hermosa,

cual suele amanecer purpúrea rosa.

Algo más tarde, en 1697, Charles Perrault nos cuenta las andanzas y buenas obras de un agradecido y audaz felino en favor de su benefactor- al que presenta como marqués de Carabás- en  El gato con botas, que ha hecho las delicias de los niños en todos los tiempos y que ha sido llevado a la gran pantalla en diferentes versiones.  En el siglo XIX Edgar Alan Poe publicó El gato negro, excelente cuento de terror psicológico.

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Lenin y su gato

Es por otra parte conocida la especial empatía con sus gatos de autores célebres como Julio Cortázar, Jorge Luis Borges y Francisco Umbral, por citar algunos  en lengua castellana. Vladimir Illich Ulianov (Lenin) y Ernest Hemingway mimaban a sus respectivos gatitos.

También nuestros amigos han sido ensalzados por la música. Señalemos el musical Cats de A. Lloyd Webber, que tomaba como referencia versos de T.S. Elliot, de  gran éxito en Londres y Broadway en la década de los ochenta del pasado siglo. El grupo The Cure alcanzó una notable popularidad con The love cats,  Roberto Carlos vendió millones de discos de su canción  El gato que está triste y azul y Rosario Flores hizo lo propio con Mi gato. Freddy Mercury era fan de su gato.

Grupos españoles también los han considerado en sus repertorios: Ska-P  con  El gato López, dedicado a los callejeros, Catorce vidas de los gatos de Fito &Fitipaldis y Asfalto y su Maldito gato, no precisamente complaciente con nuestros amigos. Y el argentino, afincado en España, Xavier P. Pérez Álvarez (Gato Pérez), innovador de la rumba catalana, les dedicó la canción festiva Todos los gatos son pardos.

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El jardín de las delicias.

Hieronymus van Aeken Bosch, El Bosco, los inmortalizó para las artes plásticas en El jardín de las delicias y Pablo Ruiz , Picasso, recogiendo un dicho popular, fundó  la tertulia Els quatre gats, denominación que adoptaron  conocidos restaurantes de Barcelona y Sitges.

Su presencia en el cine pudo iniciarse con el film mudo de animación de 1917 Félix el gato de Pat Sullivan. Encandilada con su gato aparecía Audrey Hepburn en Desayuno con diamantes. Marlon Brando, en el papel del mafioso Vito Corleone,  acariciaba cariñosamente al suyo en El padrino y un gato siamés  ayudaba en los conjuros a Kim Novak  en Me enamoré de una bruja. Y cómo olvidar a Chesire, el gato de Alicia en el país de las maravillas  o  Los aristogatos de la factoría Dysney, donde se cuentan los amoríos de Duquesa y Pat O´Malley,  o a Tom y Jerry y al gato Silvestre.

 

La ciencia y los gatos

 

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Audrey Hepburn con su gato.

Recordemos en la ciencia-ficción  la novela Los viajes de Tuf,  de Georges R.Martin  y La llegada de los gatos cuánticos, de Frederick Phol, que ubica a los gatos en un universo paralelo.  En el cine merece especial mención su presencia destacada en  Alien, el octavo pasajero, de Ridley Scott.

En ciencia comenzaremos por un rápido repaso a algunos aspectos de la anatomía y fisiología. Al no tener glándulas sudoríparas, el pelo sirve de ayuda a los gatos para resguardarse de los cambios térmicos agudos y los pelos del bigote les aportan especial agudeza olfativa.

Nacen con los ojos cerrados y tardan unos días en abrirlos. La agudeza visual en la oscuridad se debe a la presencia, debajo de  la retina o de la coroides, de una membrana denominada tapetum lucidae, que actúa como espejo reflector. Tienen en general gran dificultad para distinguir los colores rojo y rosa.

Otras glándulas localizadas en la barbilla, sienes y cola emiten feromonas que utilizan para marcar el territorio. La gestación tiene una duración aproximada de  sesenta días.

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Caida de gato.

“Siete vidas tiene un gato”.., y las mujeres tres o cuatro, que añaden algunos malévolos,  o “los gatos siempre caen de pie”,  son frases que aluden al hecho de que si se les abandona desde cierta altura, llegan a tierra sobre sus cuatro patas. La razón es porque, al caer, aunque su centro de gravedad describe la vertical, el animal, mediante contracciones musculares, consigue girar su cuerpo respecto a dicho centro hasta colocar sus cuatro patas hacia el suelo.

Y, ¿cómo beben? Pues, a lengüetazos. Roman Stocker y Pedro Reis investigadores del prestigioso Massachusetts Institute of Technology ( MIT), utilizando  cámaras fotográficas de alta velocidad y analizando decenas de instantáneas, han concluido que los gatos y otros felinos tocan la superficie del líquido, curvan la lengua hacia atrás, y agarran una columna del fluido, tragándola antes de que la gravedad haga que vuelva a bajar. El proceso se repite cuatro veces/segundo y de esa forma ni se mojan el hocico ni se salpican. (Ver  http://dx.doi.org/10.1126/science.1195421).

 

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Claudio bebiendo

Pero su mayor momento de gloria lo consiguen en la Física con una de las más célebres paradojas de la mecánica cuántica,  la conocida como del gato de Schrödinger, que se utiliza  frecuentemente  para remarcar las diferencias entre el mundo cotidiano y  el cuántico .En este último las leyes de la física clásica no funcionan y son las probabilidades las que gobiernan.

Simplificando se podría explicar así: Un gato está encerrado en una caja opaca sin ningún agujero, que contiene un frasco con gas venenoso conectado a un dispositivo que permite romper dicho frasco y que se activa con una partícula cuántica (por ejemplo un electrón o un protón). Se lanza esa partícula, que tiene la opción de viajar por dos caminos: si va por la izquierda se activa el mecanismo,  se rompe el frasco y el gato muere y si lo hace por la derecha no se activa y el gato vive. Pero, al tratarse de una partícula cuántica, se produce una superposición y pasa por la derecha y por la izquierda simultáneamente, por lo que el mecanismo se activa y no se activa y así resulta que el animal se encuentra en un estado de superposición, inconcebible con los parámetros del mundo macroscópico, vivo y muerto a la vez. Al abrir la caja y observar  colapsa la superposición y el gato estará muerto o vivo. Sencillamente: cuando no es observado no está ni muerto ni vivo, sino en un estado de ambas posibilidades y solo pasa a estar vivo o muerto al ser observado.

La joven escritora y doctora en ciencias físicas Sonia Fernández-Vidal dedica al famoso gato un  poema festivo, “Amor cuántico”,  en su libro Quantic love  del que extraigo la siguiente estrofa:

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Gato de Schrödinger.

 

Schrödinger tenía un gato

que estaba vivo y muerto a la vez

Yo me muero por ti, cariño

Eres mi amor cuántico

en el vacío cósmico

mmm…

 

En otro orden de cosas, la prensa especializada se hizo eco de la decisión de gobiernos de todo el mundo de adoptar medidas drásticas, incluida la erradicación, para acabar con los gatos asilvestrados por su acción depredadora de lagartos,  aves y otras especies. En España  afectaría especialmente a algunas de las islas canarias. Según medios científicos se debe atacar con decisión el problema  en aras a la preservación de  la biodiversidad.

 

Homenaje final

 

Confieso mi  afecto especial por los gatos, que se remonta a la infancia en los Monegros,  donde en todas las casas de vecinos se hacían imprescindibles para contrarrestar el efecto pernicioso de los abundantes roedores. Vienen a mi memoria los aullidos  de sus peleas y reuniones orgiásticas nocturnas por las calles desiertas y también- porqué ocultarlo- los apedreamientos pandilleros ocasionales a que les sometíamos por la malicia a veces desbordada de la etapa infantil, en que no todo eran bondades.

 

Ya en la ciudad tardé un tiempo en recuperar su compañía, con el longevo Rosendo y en la actualidad comparto amistad con Claudio Camilo, que seguramente sería más  libre y feliz haciendo incursiones por los tejados de mi pueblo, Peñalba. Hubimos de separar a Claudio del gato Fidel por desavenencias insalvables, pero este último es dichoso en casa de una amiga.

He observado en Claudio C. un rutinario y automatizado comportamiento en sus hábitos. Como ejemplo diré que no preciso de despertador en mi siesta, pues él  hace tal función puntualmente a las 16, 10 reclamando su merienda.

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Gato Fidel.

Muchos han sido los escritores que han dedicado poemas a los gatos. Citaré algunos: Charles Baudelaire, Federico García Lorca, Jorge Luis Borges, Julio Cortázar, Ernesto Cardenal, Charles Bukowski y Gloria Fuertes.

Unos versos del poema Oda al gato de Pablo Neruda para concluir:

 

 Los animales fueron
imperfectos,
largos de cola, tristes
de cabeza.
Poco a poco se fueron
componiendo,
haciéndose paisaje,
adquiriendo lunares, gracia, vuelo.
El gato,
solo el gato
apareció completo
y orgulloso:
nació completamente terminado,
camina solo y sabe lo que quiere.

 

 

 

Miguel Carreras Ezquerra- Asociación Ciencia Viva.

 

(*) Este artículo se publicó, en 2012, resumido, en www.revistalaocaloca  

http://eraseunavezunlugarllamadosefarad.blogspot.com.es/2014/08/estaba-el-senor-don-gato.html#!/tcmbck

 

 

 

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